31/08/2018

Coiba, Panamá​​


30 de agosto. El sonido de un motor que se acerca. El pequeño anexo neumático de Tara regresa con un puñado de investigadores-buzos. Apenas a bordo, les llueven las preguntas de aquellos que permanecieron en la goleta. "Entonces, ¿cómo fue?". Son preguntas sobre el paisaje submarino y sobre el panorama en superficie. Este archipiélago panameño de Coiba es visualmente impactante. Una multitud de islas rocosas cubiertas por una densa jungla, erguidas sobre aguas de color turquesa. Un ambiente de mundo perdido donde nuestra imaginación bien podría hacer surgir unos pterodáctilos.

Después de la descripción del entorno, los investigadores se enfrentan a otra pregunta, también recurrente: "¿Hay blanqueamiento?" En cada isla visitada por Tara, es como un sorteo. Resulta imposible saber de antemano si el sitio está afectado un poco, mucho o dramáticamente, por el fenómeno.

Corales en riesgo.
Para entender el fenómeno de blanqueamiento, debemos volver a lo que es la base del arrecife: el pólipo coralino, un minúsculo animal que se asocia con una microalga, la zooxantela. Una relación simbiótica, cada uno aprovechando esta asociación: la zooxantela proporciona al pólipo la energía generada por la fotosíntesis. El pólipo le ofrece a cambio un refugio seguro en la ganga de piedra caliza que construye pacientemente.

Pero cuando el pólipo sufre una alteración externa, se separa del alga, revelando su esqueleto calcáreo completamente blanco. "Dado que el pólipo obtiene más del 90% de su energía de la zooxantela, el morirá si la situación no vuelve a la normalidad en un plazo de 15 días”, explica Serge Planes, director científico de la expedición Tara Pacific.

Entre las perturbaciones que pueden conducir al blanqueamiento, un recién llegado ha llevado el fenómeno a una escala sin precedentes: el aumento de la temperatura del agua. Cuando se eleva unos grados por encima de lo normal, todo el arrecife puede perder su color. Si esto se repite con frecuencia, las colonias de coral mueren, y desaparecen definitivamente.

En 1998, el fenómeno toma por primera vez una escala dramática. "En el espacio de seis meses, 18 a 20% de los corales del planeta han desaparecido. Fue una primera ola masiva que afectó tanto al océano Índico como al Pacífico. Fue la primera de una larga serie, la culpa de un cambio climático con efectos cada vez más presentes”.

A principios del 2018, un estudio publicado por la revista Science estima que un arrecife sufre ahora un blanqueamiento severo cada seis años, en promedio. Es demasiado frecuente para que el coral se recupere. Y recientemente, el fenómeno ha tomado un nuevo giro.

Al mismo tiempo que la expedición Tara Pacific, parte de los arrecifes del planeta experimenta unos blanqueos repetidos, casi ante los ojos de los científicos de la misión. “Hasta ahora, el fenómeno era masivo, a gran escala. Desde 2015, vemos burbujas de agua caliente, de unos cientos de kilómetros, que causan blanqueamientos muy localizados".
Por lo tanto, los buzos de Tara pudieron tanto admirar unos arrecifes sanos, en las Islas Cook y Nueva Caledonia, por ejemplo, como auscultar desastres como en Samoa, donde más del 90% de corales ha muerto.

El blanqueamiento no era inicialmente el estudio principal de la misión. “Comparamos el microbioma del arrecife, el conjunto de los microorganismos asociados, en los diferentes sitios estudiados. Lo que nos interesa sobre todo es identificar el componente estable, la parte del microbioma común a todos los arrecifes. Pero por supuesto, también miraremos de cerca los sitios blanqueados. Veremos si su microbioma presenta una peculiaridad en comparación con los demás sitios".

Las respuestas, probablemente, provengan luego de los miles de muestras de Tara Pacific, abriendo unas pistas que requerirán nuevos estudios más específicos. Es indispensable tener la esperanza de comprender el fenómeno y anticipar el desastre biológico que se avecina. Los arrecifes de coral del planeta cubren solo el 0,2% de la superficie de los océanos, pero albergan un tercio de la biodiversidad marina.

Yann Chavance

17/08/2018

Clipperton, un laboratorio al aire libre

14 de agosto. En popa de Tara, bocados y latas de cerveza desplazan los fragmentos de coral y tubos de ensayo. Después de tres días de trabajo, una sucesión de inmersiones, muestreo y clasificación de muestras, el equipo científico ha completado su programa clásico, en tres sitios seleccionados alrededor de Clipperton.

Permaneceremos anclados unos días más frente a este atolón aislado. "Este es un territorio francés de difícil acceso, poco estudiado; Aprovechamos nuestro paso para realizar algunas observaciones complementarias", explica Serge Planes, director científico de la expedición. “Un barco científico en expedición por dos años y medio, es una oportunidad única para abarcar más que solo el componente coral ".
A la mañana siguiente, las inmersiones se reanudan. Esta vez, no hay cosecha de corales sino un estudio de la cobertura coralina, un inventario de especies presentes, y un censo de las enfermedades del coral. Serge se centra en los peces para "crear una colección de referencia de peces de Clipperton".

Durante tres días, el investigador recolectará cerca de 70 especies, incluyendo unas endémicas de la isla. Al mismo tiempo, Eric Clua, también del Criobe (Centro de Investigación Insular y observatorio del medio ambiente), aborda la parte superior de la cadena alimentaria. Después de varias vidas, - gerente de misión en el Ministerio de Agricultura, veterinario, productor de documentales sobre el mundo animal-, él se ha convertido en especialista en tiburones.

A bordo de un semi-rígido de Tara, los ojos clavados en el GPS, el buzo está a punto de recuperar un receptor acústico colocado allí hace dos años, a 30 metros de profundidad. "El dispositivo permite registrar la presencia de tiburones que han sido equipados con transmisores". La tecnología utilizada en varias islas del Pacífico y los datos de Clipperton completarán un mapa a gran escala de los movimientos de estos tiburones. "Mostramos que los tiburones utilizan corredores de migración entre diferentes islas como Clipperton o las Galápagos. Si queremos preservar estas especies cruciales para los ecosistemas, debemos protegerlos de una manera más global".

Antes de dejar Clipperton, los dos investigadores del Criobe se dan una última misión para completar esta visión científica: desembarcar y realizar un recorrido por esta isla única en el mundo, una verdadera curiosidad científica. Los dos pasos que conectaban la laguna interior con el océano se cerraron durante el siglo XIX. Clipperton se ha convertido en un verdadero lago de agua dulce en el medio del océano, rodeado por un anillo de tierra 12 km de largo.
Una delgada línea blanca de arena y corales muertos en la cual los científicos censan y documentan las tortugas varadas, las ratas, los rastros recientes de presencia humana, el volumen de desechos plásticos arrastrados por las corrientes y arrojados en la isla, las decenas de miles de aves marinas, los cocoteros. "El ecosistema de Clipperton varía tremendamente de un año a otro, incluida la cubierta vegetal que parece haber mejorado realmente. Para nosotros, es un verdadero laboratorio al aire libre".

Serge, con un doble decámetro en manos, mide el punto más estrecho del cinturón de arena que encierra la laguna: "17 metros; Es posible que, algún día, este cinturón se abra, y que la laguna vuelva a estar conectada al mar. Eso cambiaría fuertemente este ecosistema”. No será para este año, pero la medición, comparada con observaciones anteriores hechas por otras pocas expediciones, ayudará a establecer una tendencia.
 Los 2 científicos confían en que sus observaciones completen el escaso conocimiento científico sobre la isla. Ellos dos regresan a Tara nadando. Les estábamos esperando para zarpar, rumbo a Coiba, Panamá.

Yann Chavance.

10/08/2018

De Cabo San Lucas a Clipperton

A principios de agosto, al zarpar de Cabo San Lucas, México, la goleta se lanza en la recta final de Tara Pacific. Nos quedan Clipperton, Pacífico Norte, y Coiba, Panamá, para cerrar el bucle.

Cumbre en el PC com, el minúsculo espacio dedicado a las telecomunicaciones. Todos los marineros escuchan al capitán, Martin Hertau, analizando los últimos mapas meteorológicos recibidos.
"Haremos 8 nudos en lugar de 6, para evitar esta gran depresión. Quemaremos más combustible, pero eso nos permitirá pasar por delante. "En esta temporada, ni siquiera deberíamos estar por aquí; Estamos contra la meteo”.
Esquivando las tormentas, progresaremos con ayuda de los motores para llegar a salvo a la isla Clipperton. Ninguno a bordo quiere perderse la cita con Clipperton. Es una oportunidad de trabajar en una de las islas más aisladas y legendarias. Sus arrecifes son una de las últimas etapas de la expedición Tara Pacific.
Todos aprovechamos los pocos días de navegación para finalizar los últimos preparativos antes de llegar a la isla. Nueva verificación del material de buceo despliegue de tubos de muestreo en la mesa de sala grande. Pegar etiquetas de código-barra sobre los frascos en medio de un calor sofocante, “no es la parte más emocionante, pero hay que hacerlo". Los científicos se preguntan cuál será la condición de los corales en este atolón aislado.
6 de agosto de 2018. Divisamos una línea de cocoteros en el horizonte: la Isla de la Pasión. Clipperton. Buscamos el mejor sitio para fondear: ningún embarcadero o puerto en esta isla desierta considerada de difícil acceso, rodeada de imponentes rollos de olas. 
Al día siguiente, el equipo científico inicia una rutina de sobra conocida: "El protocolo de recolección de muestras se definió antes de la expedición y nunca se ha cambiado", recalca Emilie Boissin, coordinadora de la misión. “En comparación con la primera inmersión hace dos años, somos más rápidos, más organizados, más eficientes, pero estamos haciendo exactamente lo mismo".

En Clipperton, como en cada una de las treinta islas previamente estudiadas, "solo estamos trabajando sobre tres especies muy diferentes: un coral masivo, un coral filiforme y un pseudo-coral, el coral de fuego" explica el director científico de la expedición, Serge Planes. “Elegimos estas especies porque normalmente se encuentran en todas partes del Pacífico”.

A los cuatro buzos recolectores, se une un operador de aspiradora submarina, recolectando el agua justo al nivel de las colonias de coral estudiadas. Mientras, en buceo libre, en apnea, otro arponea individuos de las dos especies de peces objetivos del estudio. Coral, agua, peces: los tres elementos del arrecife. "De hecho, Tara Pacific no se centra solo en el coral, sino en todo el ecosistema coralino, con cada elemento reducido a un mínimo".

De vuelta a bordo de Tara, los científicos ordenan rápidamente las muestras para su conservación. "Hay varios componentes estudiados, pero el corazón de Tara Pacific es la genética. La secuenciación en el Genoscope de Evry, Francia, revelará el microbioma completo, -virus, bacterias y los otros organismos unicelulares-, asociado con los corales, y lo comparará con el microbioma del agua y de los peces circundantes”. 
Este estudio global de las comunidades microbianas del arrecife, en todos sus componentes, es un campo de estudio aún inédito, especialmente en esta escala. En dos años, se han recolectado varias decenas de miles de muestras en todo el Pacífico, movilizando a un centenar de investigadores, para lograr una nueva comprensión de este ecosistema tan crucial como amenazado.
 
Yann Chavance