31/01/2018

Fin de muestreo en Palaos


Durante casi un mes, el equipo científico a bordo de Tara, dirigido por Ryan McMinds, de la Universidad Estatal de Oregón, ha estudiado corales en las aguas de Palaos.  Un primer balance.

¿Cómo se realizó el transect en las Palaos?
Al suroeste de Palaos,  pasamos un tiempo en Helen Reef. Celebramos la Navidad cerca de la isla de Helen, donde simpatizamos con los rangers. Después de esos momentos sociales agradables, exploramos el atolón. Helen Reef es un lugar donde todo científico quiere ir, pero que es de difícil acceso. Científicamente, lugares aislados como este son los principales indicadores de los procesos globales que afectan los arrecifes de coral.
¿Por no estar directamente afectados por factores antrópicos de estrés?
Exactamente. Hay factores estresantes en las islas pobladas que degradan los arrecifes. Cuando  estos factores no existen,  lejos de tierras pobladas, se puede decir que lo que sucede aquí se debe a eventos globales como el calentamiento  y la acidificación de los océanos. Esto se comprueba en muchos sitios visitados por Tara.

¿Qué observaron en el arrecife?
Mucha diversidad. Estamos pasando por estos lugares rápidamente y no podemos saber en qué condición estaban antes; Solo los estudiamos en un momento T. Como especialista en coral, vi muchos arrecifes, pero no sé exactamente cuál  era el aspecto de Helen Reef el año pasado o hace 10 años. En muchos sitios observados aquí, los corales no son saludables, pero quizás este ha sido siempre el caso en esta parte del atolón, simplemente porque el medio ambiente no les conviene. No puedo decir con certeza cómo cambiaron.

Hay otros parámetros a tomar en cuenta, y lo notamos en Helen Reef. Por ejemplo, vimos muchos corales pequeños. En general, los arrecifes de Palaos tienen una gran cobertura coralina y una gran diversidad de especies.  Pero en muchos sitios del estudio, las colonias de coral no eran muy extensas. A menudo esto significa que grandes colonias han muerto recientemente. Observar corales jóvenes sanos, descubrir que el arrecife se está regenerando, es algo bueno. Sin embargo, las perturbaciones que causaron la muerte de los corales pueden ser realmente un problema cuando ocurren con frecuencia. Hemos observado algunas de estas señales en las Palaos.

¿Se han logrado los objetivos del transect?
En general, nuestra investigación fue satisfactoria en las islas del suroeste. Recolectamos todo lo que estábamos buscando. Y el equipo que estudia los peces también.

El transect finalizó con la visita del presidente de Palaos, el Sr. Tommy Remengesau.
Fue realmente grato conocer responsables gubernamentales  tan  comprometidos con la ciencia y el medio ambiente. En una discusión sobre las toneladas de plástico flotante en Helen Reef, un atolón muy aislado, analizamos juntos  la interconexión de las islas. Eso puede incidir en las decisiones de los gobiernos locales.  Esta conectividad también se aplica a los corales, ya que, como el plástico, sus larvas se mueven con las corrientes.

El concepto es el siguiente: los arrecifes no son independientes unos de otros. La República de Palaos tiene una fuerte conciencia ambiental y su gobierno está sinceramente preocupado por la situación ecológica del país. Los habitantes intentan controlar muchos factores locales de estrés, como la contaminación, la sobrepesca, etc. En teoría, el arrecife debería estar sano debido a sus esfuerzos. Pero, obviamente, hay excepciones. Los factores globales de estrés, como el cambio climático y la acidificación de los océanos, están dañando los corales de Palaos a pesar de que las personas están haciendo todo lo posible para preservarlos. El problema de la conectividad se refiere a otra excepción: los corales no respetan los límites políticos.

Palaos sufrió un importante episodio de blanqueamiento, aunque este evento esté totalmente fuera de su control.  Hubo mortalidad masiva de corales ¿Que tanto dependen estos arrecifes de los arrecifes vecinos? La idea es que si hay una conectividad de arrecife muy fuerte, en el caso de una pérdida significativa de biomasa, aquí en Palaos, los corales de Indonesia podrían desovar y enviar sus larvas hacia acá para reponer el arrecife. No sabemos lo que ocurre realmente, es  una de las preguntas que nos hacemos. ¿Qué nivel de conexión existe entre los arrecifes de Palaos y los países vecinos? Si los arrecifes necesitan ser restaurados, ¿pueden serlo? Estos problemas solo plantean un pequeño aspecto del concepto de conectividad.

Cuando expuso  este concepto de conectividad, el Presidente Remengesau reaccionó de inmediato.
Sí, el Presidente ha reconocido la necesidad de establecer un diálogo con el Gobierno de Indonesia. Políticamente, es un mensaje importante. Los Palauanos parecen sinceramente interesados en este concepto. Es necesario desarrollar asociaciones amplias a nivel internacional. Los acuerdos globales se esfuerzan por resolver los problemas ambientales. Pero existe un nivel  intermedio entre la gestión local del arrecife y los acuerdos mundiales para combatir el calentamiento global. Se requiere más  concertación  a nivel regional. Cuando Indonesia no logra enfrentar los factores estresantes y que sus arrecifes sufren, hay implicaciones potenciales para Palaos. ¿Qué tan importante es? Esa es una de las preguntas que nos estamos haciendo.

Noëlie Pansiot